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Cómo ayudar a los niños con autismo a lidiar con la COVID-19

Seis consejos para dar apoyo a niños con TEA (trastorno del espectro autista) durante los cambios y el distanciamiento social

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Una madre intenta hablar con su hijo. Una madre intenta hablar con su hijo.

La incertidumbre que estamos experimentando durante la propagación de la enfermedad por coronavirus de 2019 (COVID-19) puede ser abrumadora para todos los niños, pero estos momentos pueden ser particularmente difíciles para los niños con TEA (trastorno del espectro autista).

“Muchos niños están lidiando actualmente con la interrupción o la falta de estructura en la vida cotidiana”, sostiene Kimberly Dooley, Ph.D., psicóloga infantil en el Centro de Atención para el Autismo de la Universidad Southwestern de Texas y Children's Health℠, y profesora auxiliar en la Universidad Southwestern de Texas. “Esto es particularmente difícil para niños con TEA que generalmente se desarrollan en base a estructuras y previsibilidad”.

La Dra. Dooley explica algunos de los desafíos únicos que los niños con TEA pueden tener que enfrentar durante la pandemia de COVID-19 y brinda consejos para atravesarlos.

Desafíos para niños con trastorno del espectro autista durante la pandemia de COVID-19

Puede resultar difícil conocer la mejor manera de explicarle a su hijo qué es el coronavirus. Para los padres de niños con TEA, explicar la compleja situación en la que nos encontramos puede presentar desafíos adicionales. Debido a que los niños con TEA tienden a pensar en términos concretos, gestionar lo desconocido puede ser difícil.

Además, los niños con TEA pueden sufrir la interrupción de servicios especializados generalmente proporcionados a través de escuelas o de la comunidad, como terapia del habla o ACA (análisis conductual aplicado), que formaban parte de su rutina diaria. Si bien los niños en edad escolar aún tienen ciertas exigencias (como expectativas de que completen las tareas escolares), no cuentan con los mismos servicios de apoyo que tenían mientras asistían físicamente a la escuela.

Además, los niños con TEA pueden tener que enfrentar desafíos sociales únicos durante la pandemia de COVID-19. “No tenemos acceso a las conexiones sociales de la misma manera que antes del distanciamiento social”, explica la Dra. Dooley. “Esto puede llevar a que los niños con TEA se sientan socialmente aislados, ya que algunos pueden tener dificultad para iniciar conexiones sociales en formas novedosas, como a través de la tecnología”.

Debido a estos desafíos, los niños con TEA pueden tener dificultad para expresar sus sentimientos o experimentar un aumento de conductas negativas en estos momentos.

Seis consejos para ayudar a los niños con trastorno del espectro autista a atravesar la pandemia de COVID-19

La Dra. Dooley brinda estos seis consejos para que los padres puedan ayudar a los niños con TEA a sobrellevar la situación actual de la mejor manera posible.

1. Ayudar a los niños a comprender la situación

Describa la COVID-19 y la situación actual usando un lenguaje claro, simple y concreto, en un nivel que ayude a su hijo a entender sin aumentar su ansiedad. Es posible que deba presentar esta información a su hijo varias veces, ya que los niños aprenden por repetición. Cuando hable con su hijo, puede ser útil usar historias sociales (una historia que aclare la situación y posibles respuestas con palabras o imágenes).

Sea honesto con su hijo acerca de no tener ahora mismo todas las respuestas, mantenga la calma y explique lo que está haciendo para proteger a la familia. Enfóquese en lo que su hijo y su familia pueden controlar, como lavarse las manos en forma regular y quedarse en casa tanto como sea posible.

2. Fomentar estrategias para afrontar conductas desafiantes

En estos momentos, el miedo, la frustración y la preocupación son emociones comunes en muchas personas. A los niños con TEA les puede resultar difícil expresar esos sentimientos; por ende, es posible que los expresen con conductas negativas. Aquí le mostramos cómo puede ayudarlos:

  • Sea la calma en medio de la tormenta. Recuerde que muchas cosas son impredecibles en este momento.
  • Ofrezca a su hijo oportunidades para expresar lo que piensa y cómo se siente. Utilice expresiones artísticas, tales como dibujos, juegos y narraciones para ayudarlo a comunicar sus sentimientos.
  • Enseñe estrategias para afrontar la situación y mantener la calma, como escuchar música, respirar profundamente, contar hasta 10, hacer ejercicio, dibujar o practicar yoga, y utilice estas estrategias todos los días.
  • Proporcione movimiento regular o descansos sensoriales. Si es posible, vayan al exterior.
  • Intente determinar qué otros factores pueden estar contribuyendo a la aparición de conductas desafiantes. ¿Su hijo está cansado o con hambre cuando observa esas conductas desafiantes? Puede resultar útil hacer un seguimiento de las conductas para entender patrones y hacer ajustes.
  • Mantenga una comunicación frecuente con los maestros, terapeutas y otros profesionales de la salud de consulta habitual. Haga que su hogar, las rutinas y estrategias conductuales sean lo más coherentes posible con los enfoques utilizados en la escuela y en las terapias.

3. Hacer hincapié en las rutinas que se mantienen sin cambios

Las rutinas diarias son importantes para todos, y especialmente para niños con TEA. Aunque muchas rutinas diarias se han visto alteradas, intente mantener la mayor cantidad de rutinas positivas existentes. Puede ser mantener constantes las rutinas de la mañana y la hora de acostarse, o los horarios para comer en familia.

4. Crear nuevas rutinas

Aunque por ahora las rutinas habituales están interrumpidas, crear nuevas rutinas en medio de la incertidumbre puede ayudar a los niños con TEA a sobrellevar mejor con la situación. Estas son algunas maneras para crear nuevas rutinas en familia:

  • Haga un horario de actividades escrito con imágenes o palabras, según el nivel de desarrollo de su hijo. También puede ser útil usar otras formas de apoyo visual, como desglosar los pasos de nuevas actividades (lavarse las manos cada vez que regrese del exterior) o usar calendarios o cronómetros para seguir el transcurso del tiempo, que pueden ser dos cosas difíciles de manejar en estos momentos.
  • Brinde opciones y, de ser posible y acorde al desarrollo, establezcan juntos objetivos y horarios. Eso ayuda a incrementar la motivación y autonomía de su hijo.
  • Utilice expresiones “si/entonces” para aclarar expectativas, especialmente al completar una actividad que no sea de preferencia: “Si completas la hoja de tareas escolares, entonces podrás jugar afuera”.
  • Sea coherente.
  • Brinde muchas oportunidades para el éxito. Esté atento a las cosas que su hijo “hace bien” y ofrezca muchos elogios por cumplimiento.
  • Consejos para el aprendizaje en el hogar: Organice un área designada para las tareas, minimice las distracciones, establezca expectativas concretas (listas de tareas) e incorpore refuerzos (como un cuadro con adhesivos) para crear estructura y motivación.
  • ¡Sea creativo! Muchos lugares, como zoológicos y museos, están ofreciendo experiencias de aprendizaje virtuales y gratuitas.
  • Con más tiempo en casa y exigencias en pugna, es probable que los niños estén más tiempo frente a las pantallas. Es comprensible. Solo tenga en cuenta que posiblemente será más difícil para su hijo reducir ese tiempo cuando usted desee que lo haga. Recuerde establecer expectativas claras para el tiempo diario frente a las pantallas. Puede ser útil que su hijo “vea” el tiempo restante (p. ej., en un cronómetro).

5. Dejar tiempo para las conexiones sociales

Es completamente normal sentirse socialmente aislado en estos tiempos difíciles. Muchas personas han recurrido a la tecnología de video para mantener una sensación de conexión.

“Puede que los padres deban facilitar las conexiones sociales mediante la tecnología, especialmente en el caso de niños con TEA”, sostiene la Dra. Dooley. El uso de un medio de comunicación tan desconocido para fomentar las conexiones sociales puede resultar desafiante en un principio, pero hablar y “ver” a los seres queridos puede ayudar a mantener cierto sentido de normalidad.

6. Los padres deben cuidar de sí mismos

Ante tantos cambios, muchos padres no obtienen los descansos que tenían antes de la COVID-19. “Es normal que los cuidadores sientan fatiga”, explica la Dra. Dooley. “Es por eso que los padres también deben cuidar de sí mismos”. Estos son algunos consejos para el cuidado personal de los padres:

  • Enfrente la situación día a día. Enfóquese diariamente en lo que sale bien.
  • Busque una actividad relajante que pueda hacer diariamente (aunque sea solo por 5 minutos).
  • Tenga compasión hacia sí mismo. Nunca antes los padres habían tenido que lidiar con los desafíos de esta pandemia. Esto es algo nuevo para todos. Todos estamos lidiando con esta “nueva normalidad”, que de normal no tiene nada. Recuerde, está haciendo lo mejor que puede.

Para obtener información sobre la COVID-19 y recursos adicionales para dar apoyo a su familia, visite el centro de COVID-19 de Children's Health.

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